Tarot podrazumijeva drevnu umjetnost čitanja iz karata i tumačenja istih. Postoji nekoliko različitih tumačenja podrijetla samog imena tarot pa pojedini lingvisti smatraju da je riječ arapskog podrijetla (turuq – “putovi” ili tarh – “oduzimanje”). Drugi naziv riječi izvodi se iz naziva rijeke Taro u sjevernoj Italiji. S vremenom je taj špil karata postao poznat u Italiji kao tarocchii; izraz koji je najvjerojatnije povezan s glagolom taroccare što znači “varati ili “krivotvoriti”. Ovo očito ukazuje i na to da se špil ispočetka upotrebljavao za igru. Naziv tarocchi s vremenom je prešao na njemačkom u oblik Tarock, a na francuskom tarot ili “jeu de tarot” što u prijevodu znači igra tarota. Zapravo je mit da su tarot karte nastale u Egiptu, što je izmišljeno od strane pisca 18. stoljeća a prvi poznati špil koji je sačuvan stvoren je za talijansku obitelj po imenu Visconti-Sforza i potječe iz godine 1450.

Najraniji tarot špilovi su slikani rukom zbog čega nisu bili dostupni širim masama i pristupačni prosječnim osobama, već su se smatrali privilegijom viših društvenih klasa u društvu. Tako je bilo zapravo sve do izuma tiskarskog stroja kada je zapravo masovna proizvodnja tarot karata postala šire  dostupna. S obzirom na činjenicu da su tarot karte izvorno oslikane rukom, mali je broj karata odnosno špilova proizveden prije tiskarskog stroja, na samom početku pojave tarota. Drugi je poznati mit da su tarot karte u zemlju donijeli Cigani što zapravo ne može biti istina s obzirom na to da su prvi Cigani došli dugo nakon što su se ljudi počeli baviti proricanjem iz zabave. Tarot se karte zapravo nisu izvorno ni koristile za proricanje, izvorni cilj karata je bilo igranje igara. Igre su varirale između kultura, iako je najpopularnija bila francuska tarot igra poznata kao “tarock”.

Slike na tarot kartama postupno su postajale mističnije i sadržavale sve više simbola a Tarot se širio među masom da bi se počeo široko usvajati od strane mistika u 18. i 19. stoljeću. Određene slike na kartama predstavljaju područja života ili teme u životu, ideje kojima su se vodile sve slike koje su nastajale kasnije, sve do ovih na današnjim špilovima. Rašireno je i mišljenje da je većina igraćih karata povezana s gatanjem, ali tarot karte su postale sve popularnije kako su slike bivale sve zamršenije i osebujnije.